Como a Inteligência Artificial está a ajudar a identificar milhares de Soldados Desconhecidos de Guerra Civil

Samuel Holmes Doten de Plymouth, Mass, nasceu a 5 de Junho de 1812, por isso, depois do fim da Guerra Civil em 1865, brincava que “serviu na infantaria na guerra daquela data”

William Kendall Crossfield, um nativo de Peterborough, N.H., estava a descansar durante a batalha de Fredericksburg quando foi alvejado no pescoço enquanto se virava. O cobertor que tinha puxado até ao queixo amorteceu miraculosamente a bala, mas ele desmaiou com o choque do golpe.

Vermonter Almeron C. Inman foi recomendado para a Medalha de Honra de 9 de Fevereiro de 1887, “pela frieza e bravura inteligentes” em dois compromissos de 1864. Depois de ter desaparecido durante três meses em 1895, foi encontrado morto, pensava-se que se tinha suicidado.

Os três homens tinham histórias diferentes da Guerra Civil, mas também tinham algo em comum: como muitos que lutaram durante esse conflito, foram fotografados de uniforme. Foram feitas várias cópias das fotografias, e algumas foram desamarradas de informações de identificação. Os seus rostos tornaram-se símbolos sem nome em vez de fazerem parte de vidas concretas. E poucas dessas fotografias acabaram com David Morin em Exeter, N.H., que se orgulha de possuir uma colecção de mais de 260 fotografias militares da Guerra Civil.

Até agora, estes três homens permaneceram um mistério para ele – mas no decurso do último ano, identificou-os usando a Civil War Photo Sleuth, um website que usa tecnologia de reconhecimento facial, uma forma de inteligência artificial (I.A.), para identificar os homens em tais fotografias. E em 2020 o site planeia acrescentar uma nova funcionalidade, após um teste bem sucedido: uma forma de os utilizadores obterem segundas opiniões sobre potenciais combinações fotográficas.

“Hoje em dia a história está muito melhor documentada e as hipóteses das coisas viverem são muito maiores”, diz Morin.

Enquanto a Guerra Civil começou há 158 anos, o mercado para colecções de fotografia da Guerra Civil é relativamente novo, segundo Ron Coddington, um dos colaboradores do site e editor e editor da revista Military Images. Existem fotografias de anteriores conflitos militares americanos, mas a Guerra Civil é considerada a primeira guerra sistematicamente fotografada, dando início a uma nova era de fotojornalismo na América. Mas quando o centenário do início da Guerra Civil chegou em 1961, trazendo uma nova onda de interesse no conflito entre entusiastas da história, os álbuns desse período eram cada vez mais detidos por coleccionadores e não por famílias privadas. Nessa transição, muita informação sobre as imagens tinha sido perdida. Embora livros sobre fotografias da Guerra Civil, com informação biográfica básica, tenham começado a sair nos anos 80, muitos coleccionadores não tinham uma forma fácil de aprender os nomes das pessoas nas fotografias que possuíam.

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O fundador da Fotografia da Guerra Civil Sleuth, Kurt Luther, professor de História e Informática na Virginia Tech, interessou-se pela fotografia da Guerra Civil em 2013 depois de se deparar com um álbum de fotografias contendo uma imagem do seu tetravô, que serviu na Companhia E da 134ª Pensilvânia, numa exposição sobre o papel da Pensilvânia na Guerra Civil no Centro de História do Senador John Heinz em Pittsburgh. Quando começou a aprender mais sobre tais fotografias, começou a imaginar uma Wikipédia para fotografias da Guerra Civil – um recurso que qualquer pessoa poderia acrescentar, que ajudaria a descobrir quem eram os homens nas fotografias.

“As colecções muitas vezes não sabem o que têm”, diz ele. “Têm fotografias da Guerra Civil, e nem sequer sabem como as obtiveram”

O resultado foi Sleuth Foto da Guerra Civil.

Quando os utilizadores carregam uma fotografia no site, podem riscar etiquetas sobre a cor do casaco uniforme, ou pelo menos se é “escuro” ou “claro”, para separar as forças da União e da Confederação. O utilizador pode indicar se a imagem tem uma “marca traseira”, que muitas vezes tinha o nome e a localização do fotógrafo, e se existe um selo fiscal – uma pista chave, como as fotos tributadas pelo governo de 1864-1866, para pagar a guerra. Além disso, é perguntado aos utilizadores se existe uma insígnia no chapéu ou no colarinho, bem como se notam riscas ou chevrons no uniforme e quantos, o que pode denotar a posição do homem.

Similiar à aplicação viral Google que encontrou obras de arte que se assemelhavam aos selos dos utilizadores, a tecnologia de reconhecimento facial para a Guerra Civil Photo Sleuth utiliza um conjunto de 27 marcos faciais, tais como os cantos da boca ou a ponta do nariz, para analisar uma dada fotografia. As faces têm proporções diferentes, pelo que o software calcula várias distâncias entre os pontos faciais no retrato carregado – tais como a distância entre pupila esquerda e pupila direita – e depois procura fotografias com distâncias semelhantes entre diferentes características faciais. (Por vezes a descoloração ou buracos em imagens tão antigas podem obscurecer estes pontos faciais e impedir identificações.)

O site então puxa imagens previamente carregadas que coincidem com a nova, com a esperança de que uma das partidas ajude a identificar o homem na foto.

Quanto mais fotos forem carregadas, maior a probabilidade de se encontrar uma partida, e a equipa da Guerra Civil Photo Sleuth adiciona fotos da Biblioteca do Congresso e outras colecções para aumentar a probabilidade de partidas. Desde o lançamento em Agosto de 2018, quase 30.000 fotografias foram adicionadas ao site por quase 14.000 utilizadores registados, incluindo funcionários da Biblioteca do Congresso e do Arquivo Nacional. Foram feitas pouco mais de 3.300 identificações, incluindo fotografias nas colecções da Biblioteca Pública de Nova Iorque, da Sociedade Histórica de Massachusetts e do museu Henry Ford no Michigan. O site também ganhou o Desafio de Investigação da Microsoft de $25.000 da Cloud AI e uma bolsa da Fundação Nacional da Ciência.

Mas apesar da tecnologia avançada, a investigação humana continua a ser fundamental para confirmar os resultados da aplicação. Por exemplo, quando Morin carregou uma fotografia de um segundo tenente não identificado da União com uma marca traseira em Manchester, N.H., ficou surpreendido ao ver o resultado mais recomendado do site foi William H. Baldwin, que serviu num regimento de engenharia de Nova Iorque em vez de num regimento de New Hampshire. Outras pesquisas mostraram que ele era de New Hampshire, mas serviu em Nova Iorque.

Quando o coleccionador de New Hampshire Dave Morin carregou uma fotografia, o melhor resultado foi William H. Baldwin, que serviu num regimento de engenharia de Nova Iorque.
Cortesia de Ron Coddington

p> O sistema não é perfeito: As identificações sugeridas pelo site podem ser simplesmente os melhores palpites de outro carregador, e não é claro se cada utilizador fez uma pesquisa de seguimento para confirmar as identificações. Mas com base num estudo sobre um mês de actividade, conduzido por Lutero e a sua equipa, a taxa de precisão é estimada entre 75% e 80%.

E os colectores têm uma razão para querer expandir a base de dados, para além da mera curiosidade, uma vez que as fotos identificadas vendem melhor. “A imagem aumenta em valor 50%”, diz Tom Liljenquist, que recolhe para a colecção da sua família mais de 2.500 retratos.

Os motivos de Lutero são também altruístas. As pessoas por detrás do site esperam que ao identificarem as fotografias da Guerra Civil, também apareçam novas formas de contar esta história – incluindo, diz Coddington, formas como esta tecnologia pode ser aplicada a histórias e fotografias de mulheres e pessoas de cor, uma vez que a história da Guerra Civil é muitas vezes contada da perspectiva dos soldados brancos da União.

“Fomos à guerra e foi devastadora, e não posso deixar de pensar que, se pudéssemos ser expostos a estas histórias da portagem, o preço que pagámos por ela”, diz Coddington, “poderíamos pensar de forma diferente sobre como resolvemos as nossas diferenças”

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